It  is  six  am,  Wednesday,  November  13,  2002:  the  first  day  of  the  five  day  workshop  with  Ashtanga  Guru  Pattabhi  Jois  and  his  family,  in  Auckland.  The  Yoga  Academy  has  opened  magically  into  one  large  practice  space,  the  storage  cupboard  dismantled  and  gear  neatly  stowed  in  the  women’s  changing  room.  Excitement,  anticipation,  and  a  few  nervous  twinges  run  high  as  100  students,   110  on  the  biggest  day  find  their  places.  For  many,  working  with  a  great  yoga  master  is  a  totally  new  experience.  Many are beginner practitioners.  Then a whisper goes  through  the  yoga  room.  He’s coming, he’s coming.  And an expectant hush falls.

Guruji,  88  years  old,  leads  his  team  in:  Sharath  his  grandson,  who  will  one  day  take  the  mantle  of  leadership  from  his  grandfather  and  Saraswati,  daughter  of  Gurji  and  mother  of  Sharath.  There  is  a  brief  moment  when  these  important,  world  teachers  shake  off  outdoor  jackets  and  stand  to  face  the  class.

Samastithi!  comes  the  Guru’s  command,  clear,  steady  and  with  such  authority  that  not  only  students,  but  walls,  building,  the  neighboring  Skytower,  maybe  the  whole  city,  comes  to  that  moment  of  poised  attention,  alert  and  ready.  And the practice begins.  Five  mornings  100  bodies  come  to  that  same  attention,  five  mornings  the  primary  series  is  lead  in  that  unmistakable  voice.

For  five  days  the  energy  pours  forth,  and  the  bodies  bend  and  stretch  and  lift  and  flow,  finding  new  levels  of  strength,  new  levels  of  surrender.  For  five  days  100  faces  glow,  not  just  with  exertion,  but  with  the  delight  of  being  there,  participating,  linking  to  this  important  source  of  yoga  knowledge,  discipline  and  joy.  We  are  all  reminded  of  one  of  the  first  important  meanings  of  the  word Yoga  meaning  to  join,  to  link,  coming  from  the  Sanskrit  root  yuj  which  has  also  given  us  our  English  word  yoke.  The  whole  workshop  is  rich  and  beautiful  with  coming  together  and  linking  and  not  just  with  these  special  teachers  from  Mysore but  with  one  another.


small Sharath stdsaraswathi soloMuriwai Sharat and Georges Xmas 06 081 DropBack

The  numbers  of  regular  AYA  students  has  been  considerably  swelled  with  visitors.  Mike  and  Victoria  Grouden  from  Te  Aro  Yoga  in  Wellington  (along  with  a  number  of  their  students  attend),  taking  turns  so  one  can  always  take  care  of  their  little  daughter.  She  celebrates  her  first  birthday  during  the  week  with  a  beach  picnic  with  yoga  friends  and  Guruji  honours  her  with  a  call.  Andre  from  the  Yoga  Room  is  there,  with  Dik  Bree  and  a  band  of  their  students  and  associates.  Peter  Sanson  from  Gisborne  and  Peter  Mc  Naughton  from  Hamilton  are  also  present.  Also  some  students  from  USA,  UK,  Japan  and  Malaysia  have  come  down  under  to  be  with  Guruji.  One  student  visiting  from  Denmark  dips  in  for  a  day  before  he  has  to  fly  out  for  Sydney.  He  later  emails  his  praises  for  the  sense  of  friendliness  and  fun  that  accompanied  the  Auckland  workshop,  with  its  informal  gatherings  for  breakfast  in  favourite  cafes,  and  for  the  opportunities  to  share  social  times  with  Guruji,  Sharath,  Saraswati,  Joseph  Dunham  and  accompanying  members  of  the  Family.

B + W Piha

The  weather  is  unkind  for  the  first  day  of  The  Boat  Trip  to  watch  the  America’s  Cup,  but  24  hours  later  and  merry  crew  take  to  the  Waitemata  Harbour  on  board  a  luxury  charter  boat.  None  has  a  better  time  than  Guruji,  from  the  width  of  his  smiles!  Then  there  is  the  Skytower  expedition,  and  again  huge  smiles  and  a  few  astonished  gasps  at  the  spectacle  from  the  top  of  the  tower.  In  one  of  those

unplannable  quirks  of  timing,  doors  of  the  lift  bearing  the  Yoga  party  up  the  viewing  platform  open  just  as  an  intrepid  Bungy  jumper  is  lowered  several  meters  down,  in  preparation  for  his  big  jump.  His  gaudily  attired  body  and  goldfish  face  hover  for  several  seconds  as  the  lift  unloads,  and  then  suddenly  drops.  Ho  Ho  Ho!!  laughs  Guruji.  He initially thinks it is  some  sort  of  show.  The  madness  of  adventure  tourism  is  explained  and  he  laughs  some  more,  but  declines  the  offer  of  taking  a  turn.  He  has  expressed  interest  in  seeing  a  little  of  New  Zealand’s  agricultural  prowess  though,  and  on  another  day  students  accompany  the  official  tour  of  the  Mt  Albert  Grammar  School  farm.

The  five  days  fly  by  and  too  soon  the  farewells  are  being  made.  That  is  also  a  special  occasion,  not  just  for  the  opportunity  to  spend  a  last  precious  hour  or  so  with  these  wonderful  teachers,  and  their  family:  Mr.  Rangaswamy,  husband  of  Saraswati  and  Sharaths  father;  Shruti,  Sharaths  friendly  and  articulate  wife  and  their  gorgeous  baby  daughter;  and  of  course  Joseph  Dunham, tour  manager  and  a  million  other  things  as  well.  Sweet  chai  and  heavenly  bliss  balls  are  consumed,  the  speeches  are  made,  gifts  are  presented  (beautiful  woollen  garments  for  each  of  the  visitors,  warmly  appreciated  when  they  are  unwrapped  later,  back  in  their  luxury  apartment  at  the  bottom  of  town.)

The  farewell  ceremony  includes  the  performance  of  a  beautiful  song,  written  by  Yoga  Academy  student  and  professional  musician  Karen  Hunter  and  performed  with  the  assistance  of  Shenoa  Chee,  and  some  of  the  more  tuneful  of  the  Academy’s  students  and  teachers.  Again,  students  accompany  the  party  to  the  Airport  and  several  cars  are  loaded  with  the  vast  array  of  luggage.  After  months  on  the  road  there  have  been  obvious  acquisitions,  the  piles  of  suitcases  providing  yet  another  challenge  for  the  dutiful  Joseph.  And then they are gone!